La memoria episódica

19 Mayo 2020
La memoria episódica es la relacionada con sucesos autobiográficos y forma parte de la memoria a largo plazo explícita

La memoria episódica nos permite recordar experiencias o momentos, lugares, emociones y pequeños detalles que nos acompañaron durante alguna experiencia vivida. No debe confundirse con la memoria emocional, pues esta última depende de la amígdala del cerebro y no permite acceder a conceptos definidos, tan solo a emociones. Además los recuerdos debidos a la memoria emocional suelen ser muy nítidos, como flash backs, mientras que los recuerdos de los que se encarga la memoria episódica pueden ser menos nítidos o difusos.

 

Zonas del encéfalo implicadas en la memoria episódica. Hipótesis sobre el funcionamiento de este tipo de memoria

La memoria episódica depende directamente del hipocampo, el giro parahipocampal, los cuerpos mamilares y el tálamo. Se necesita de dos sistemas diferenciados para procesar correctamente los recuerdos de la memoria episódica: el tracto septohipocampal y el tracto mamilotalámico.

A la hora de acceder a los recuerdos gestionados por la memoria episódica se observan diferencias entre los individuos jóvenes y quienes no lo son tanto: los más jóvenes activan únicamente el hipocampo izquierdo al evocar sucesos autobiográficos, mientras que el paso de los años nos conduce a activar ambos hipocampos, izquierdo y derecho.

No existe consenso en lo referente al papel del hipocampo en el almacenamiento de los recuerdos debidos a la memoria episódica. Así, mientras algunos investigadores defienden la hipótesis de que el hipocampo es el encargado de almacenarlos, otros se decantan por la otra gran hipótesis que propone que al cabo de un tiempo estos recuerdos son traspasados del hipocampo al neocórtex. La neurogénesis adulta en el hipocampo de un individuo adulto y sano parece propiciar la eliminación de algunos recuerdos viejos para ser reemplazados por recuerdos más recientes, y de confirmarse al 100 % este hecho sería una prueba a favor de la hipótesis que propone que el hipocampo transfiere los datos relativos a la memoria episódica una vez transcurrido un tiempo.

 

Memoria autobiográfica

Un individuo no recuerda todo lo que le ha sucedido a lo largo de la vida. Se suelen olvidar los años de la primera infancia referentes a los recuerdos autobiográficos debido a un proceso completamente natural que se ha llamado “amnesia infantil”.

Las etapas de la vida que se recuerdan con mayor claridad si hablamos de sucesos personales varían con la edad, y mientras los adultos recuerdan por lo general con mayor riqueza de detalles experiencias de la adolescencia y la primera etapa de la juventud, las personas de edad avanzada sanas pueden recordar mejor sucesos acontecidos hace pocos años que los de su juventud.

Existe debate sobre si los recuerdos autobiográficos, que no son completos y deben reconstruirse aunque sí suelen ser fiables, pasan o no con el tiempo de ser recuerdos episódicos a recuerdos semánticos.

 

Enfermedades que afectan a la memoria episódica de manera temporal o permanente

Las más conocidas son el Alzheimer y la demencia senil, pese a no afectar solo a un tipo de memoria. Durante el avance de estas enfermedades, el paciente va perdiendo buena parte de su memoria episódica por orden cronológico inverso, primero los recuerdos cercanos, después los de la juventud y, finalmente, los de la infancia.

Los tumores cerebrales, tanto benignos como malignos, también pueden afectar a la memoria episódica, dependiendo de su localización.

Los traumatismos craneoencefálicos pueden producir amnesia total o parcial, retrógrada (ergo que afecta a la memoria episódica) o anterógrada (incapacidad para fijar recuerdos recientes en la memoria a largo plazo una vez transcurrido el tiempo necesario). Esta amnesia debida a un traumatismo puede ser temporal o permanente.

Los shocks emocionales y algunas enfermedades mentales como la depresión también pueden afectar a la memoria episódica. En el caso de los traumas emocionales, es posible que se presente una amnesia parcial relativa al periodo cercano a la experiencia traumática y conservarse intactos los otros recuerdos episódicos y autobiográficos anteriores y posteriores al suceso. En el caso de la depresión, mientras algunos pacientes no logran dejar de recordar algunos acontecimientos pasados, otros apenas pueden acceder a los recuerdos sin hacer un gran esfuerzo de concentración.

Severas deficiencias vitamínicas también pueden ser la causa de una gran merma en la memoria en general, y en la memoria episódica en particular. Cabe destacar la deficiencia severa y prolongada de vitamina B12, que en personas ancianas puede ser confundida con una demencia senil si no se analizan los niveles de esta vitamina en sangre, o el síndrome de Korsakoff que presentan con frecuencia alcohólicos y personas malnutridas y es causado por una carencia severa y prolongada de vitamina B1. Este síndrome se produce como consecuencia de una disfunción en los cuerpos mamilares y el núcleo dorsolateral del tálamo.

A día de hoy, en el caso de las enfermedades neurodegenerativas no se consigue recuperar la memoria episódica perdida y el tratamiento farmacológico junto con la rehabilitación persiguen ralentizar esta pérdida de recuerdos en la medida de lo posible. Como dato curioso, en adultos sanos tratados con determinados fármacos para enfermos de Alzheimer sí se ha podido observar una mejora de la memoria episódica en algunos sujetos de estudio, no en la totalidad de la muestra. Se sigue investigando.

En el caso de que la memoria se vea afectada debido a una depresión nerviosa, la recuperación del paciente suele ir acompañada de la vuelta de los recuerdos episódicos. En ocasiones, esta mejora se observa desde el momento en que comienza a hacer efecto el tratamiento, si bien algunos antidepresivos aplastan la memoria e impiden que los recuerdos de las experiencias vividas durante el tratamiento se almacenen correctamente. Este tipo de antidepresivos suelen evitarse en pacientes que requieran de una gran actividad intelectual y se reservan para casos en los que la depresión se solapa con TOC, pues pueden llegar a tratarse ambas enfermedades con el mismo fármaco con un ajuste en la dosis. Ante un cuadro obsesivo sí puede resultar terapéutico hacer al paciente menos accesible algunos recuerdos, por eso no se han descartado por completo el uso de estos psicofármacos que afectan a la memoria episódica como efecto secundario que cesa al suspender el tratamiento.

 

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