Los trastornos del neurodesarrollo

3 Junio 2019

...de manera general, podemos decir que es un trastorno producido por una alteración o un retraso en el desarrollo esperable propio de una edad...

Para llegar a ser quienes somos es necesario que las capacidades individuales se desarrollen, esto sucede a lo largo de toda la vida pero, sobre todo, en periodos específicos de esta, como la infancia y la adolescencia.

La complejidad de la conducta humana, y la complejidad de las bases neurales que subyacen al comportamiento, es una fuente de curiosidad y de estudio que en los últimos años está generando nuevos conocimientos sobre cómo funcionan y qué hay detrás de las complejas actividades que los humanos podemos realizar, tanto mental como física o emocionalmente.

Los procesos del neurodesarrollo son procesos activos en los que el organismo y el medio interaccionan para promover la maduración y funcionalidad del sistema nervioso, esto es, el desarrollo de las funciones cognitivas y los componentes que forman la personalidad.

Cuando se presenta un trastorno del neurodesarrollo el dinamismo del proceso de desarrollo esperable para una edad se ve alterado. En este artículo vamos a ver qué sucede en las personas que presentan algún trastorno del neurodesarrollo y algunos de los tipos más conocidos.

 

Qué son los trastornos del neurodesarrollo

No existe una definición unánime para explicar qué es un trastorno del neurodesarrollo. De manera general, podemos decir que es un trastorno producido por una alteración o un retraso en el desarrollo esperable propio de una edad. Estas alteraciones pueden ser muy diferentes y originarse por diferentes causas.

Un componente común a todos los trastornos del neurodesarrollo es la alteración de la formación y desarrollo a nivel neuronal que afecta a la funcionalidad del sistema nervioso. Esta alteración repercute en la adquisición de conocimientos y en la adaptación con el ambiente.

Su inicio aparece en la infancia, o en la etapa prenatal, y la expresión de los síntomas es observable a lo largo del periodo de desarrollo, aproximadamente los primeros 20 años de vida. Dependiendo de la etapa del desarrollo en el que se observen los síntomas, estos pueden variar dependiendo del nivel de funcionalidad de los procesos cerebrales.

Las limitaciones del desarrollo pueden repercutir en áreas específicas de la conducta o en la globalidad de ellas, es decir, las limitaciones pueden afectar al cuidado personal, social, conceptual, profesional, o a todas en su conjunto.

 

Algunas causas de los trastornos del neurodesarrollo

Las causas asociadas a los trastornos del neurodesarrollo son diversas. Se sabe que puede existir un componente genético que puede provocar una alteración en el proceso de neurodesarrollo de los hijos. Se rehúsa la limitación a un gen causante de una alteración puesto que parece que diferentes trastornos comparten genes, aspectos moleculares y clínicos.

Los genes por sí mismos no expresan una conducta, más bien interaccionan con el ambiente e influyen y modulan los procesos implicados en la experiencia humana. Así, el ambiente es otro factor importante en la aparición de trastornos del neurodesarrollo.

Si una persona con un trastorno del neurodesarrollo se desenvuelve y se desarrolla en un ambiente favorable será más probable que la expresión de los síntomas sea menor y se produzca una mayor adaptación.

Además de la genética y el ambiente, es importante tener en cuenta el momento en el que se encuentra un individuo. Si durante el periodo de gestación una madre no cuida su salud, o realiza actividades de riesgo (tomar drogas y alcohol, por ejemplo), es más probable que el bebé sufra algún trastorno del neurodesarrollo. 

Otros periodos de especial importancia donde las limitaciones se manifiestan más habitualmente son el periodo neonatal y los primeros años de vida.

 

Clasificación de los trastornos del neurodesarrollo

Una de las principales guías que se utiliza en la actualidad para la clasificación de los trastornos del neurodesarrollo es la quinta edición del Manual Diagnóstico y Estadístico de Trastornos Mentales de la Asociación Americana de Psiquiatría (DSM-5).

La última edición de esta guía ha sufrido una reorganización de los trastornos que incluía. En la anterior edición (DSM-IV TR) los trastornos del neurodesarrollo se incluían en el apartado de Trastornos de inicio en la infancia, la niñez o la adolescencia. Sin entrar mucho en detalle aquí se encontraban muchos de los trastornos que en la actual edición se encuentran bajo el título Trastornos del desarrollo neurológico.

Esta nueva denominación engloba los trastornos con origen en las etapas del desarrollo que están caracterizados por dificultades o limitaciones parciales o globales en aspectos del día a día, como actividades de cuidado personal, social, académico u ocupacional.

En esta clasificación podemos encontrar los siguientes trastornos:

  • Discapacidad intelectual, con diferentes niveles de gravedad
  • Trastornos de la comunicación
  • Trastorno del espectro autista
  • Trastorno por déficit de atención con hiperactividad
  • Trastorno específico de aprendizaje
  • Trastornos motores
  • Trastornos de tics
  • Otros trastornos del desarrollo neurológico

A continuación, vamos a ver cómo se detallan algunos de los trastornos incluidos en el DSM-5. Los diagnósticos denominados como “no especificado” se utilizan para los casos en los que se presentan algunos de los síntomas característicos del trastorno pero no cumple los criterios específicos para el diagnóstico de uno de ellos.

 

Discapacidad intelectual

La discapacidad intelectual hace referencia al retraso o limitación en la adquisición de las habilidades que se espera de una persona en una etapa concreta de la vida, comparado con sus iguales y en un contexto determinado. Esto supone una limitación que perjudica su adaptación al ambiente. 

La discapacidad intelectual se diagnostica antes de los 18 años y engloba tanto a la propia persona como al entorno donde se ubica. El DSM-5 incluye tres diagnósticos posibles

  • Discapacidad intelectual (leve, moderada, grave o profunda)
  • Retraso global del desarrollo 
  • Discapacidad intelectual no especificada

 

Trastornos de comunicación

Estos trastornos abarcan los problemas relacionados con la comunicación y los componentes necesarios para ella, por ejemplo el lenguaje o la generación del discurso. El DSM-5 incluye cinco diagnósticos posibles

  • Trastorno del lenguaje 
  • Trastorno fonológico 
  • Trastorno de fluidez (tartamudeo) de inicio en la infancia 
  • Trastorno de la comunicación social (pragmático) 
  • Trastorno de la comunicación no especificado

 

Trastorno del Espectro Autista (TEA)

Son trastornos del neurodesarrollo caracterizados por dificultades en la interacción social. Los síntomas más comunes suelen aparecer como déficits en las relaciones sociales, déficits en comunicación, y déficits en la flexibilidad cognitiva y capacidad simbólica. Existe una gran variedad de la gravedad de los síntomas que se expresan, por ello es necesario especificarlos para un mejor diagnóstico. 

El DSM-5 incluye un diagnóstico para el espectro del autismo en el que se debe especificar si presenta características asociadas o no: trastorno del espectro del autismo.

 

Trastorno por déficit de atención e hiperactividad (TDAH)

Se trata de un trastorno frecuente en la infancia caracterizado por una dificultad en el control de las funciones cognitivas involucradas en la guía, planificación y ejecución de las actividades promovidas por objetivos, es decir, las funciones ejecutivas. Los trastornos por déficit de atención no solo se refieren a la impulsividad, hiperactividad, o a niños inatentos. 

El DSM-5 incluye tres diagnósticos posibles: 

  • Trastorno por déficit de atención con hiperactividad (presentación combinada, presentación con falta de atención, o presentación hiperactiva/impulsiva) 
  • Otro trastorno por déficit de atención con hiperactividad especificado 
  • Trastorno por déficit de atención con hiperactividad no especificado

 

Últimos avances

Debido a la multitud de trastornos del neurodesarrollo, sus diferentes causas, y la gran variabilidad individual entre los casos, existen una gran cantidad de tratamientos y programas de intervención para abordar las dificultades de manera específica. 

Es aconsejable realizar un diagnóstico precoz para tener la oportunidad de trabajar las capacidades desde edades tempranas y repercutir así en el buen funcionamiento de la persona. Aun así, la complejidad de las relaciones entre la propia biología del sistema nervioso, el comportamiento y el contexto hace esencial la búsqueda de nuevas técnicas para los diferentes tratamientos. 

En los últimos años las nuevas tecnologías están aportando nuevas experiencias y posibilidades para todos los tipos de población. Por ejemplo, la computación cognitiva parece ser una de las futuras alternativas en los tratamientos de algunos trastornos del neurodesarrollo, como el trastorno del espectro autista. 

La computación cognitiva es el uso de la tecnología para crear y producir procesos parecidos a los del pensamiento humano. Con esta tecnología se pueden simular situaciones y procesos mentales como lo podría hacer un ser humano pero teniendo el control a través de un ordenador.

En el caso del espectro autista, se conoce la estrecha relación entre las respuestas fisiológicas y del comportamiento por lo que a través de técnicas de inteligencia artificial, como la computación cognitiva, se puede estudiar el comportamiento de las señales psicofisiológicas asociadas a una persona y a un comportamiento.

Por otro lado, la realidad virtual también se está empezando a usar para recrear y al mismo tiempo control las situaciones donde se presentan más dificultades en la vida diaria. Poder controlar una situación en el trabajo con una persona con trastorno del espectro autista podría ser clave para ayudar en la comprensión de los procesos y comportamientos asociados. 

Aun conociendo los nuevos avances tecnológicos es necesario continuar mejorando los modelos actuales y estudiando nuevas aproximaciones para el trabajo y apoyo de los distintos trastornos del neurodesarrollo, así como la difusión de estas técnicas a los diferentes grupos de población.

 

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